Den politiska ekonomin är en vetenskap som studerar mänskliga handlingar i förhållande till ett samhälles ekonomi. Den studerar produktion, utbyte och fördelning av social rikedom och nationalinkomst; fördelningen och fördelningen av nationalinkomster, förmögenhet och nationella resurser. Den politiska ekonomin kan förstås som en ekonomisk analys som försöker förstå de politiska och sociala relationerna mellan individer och grupper, eftersom de samverkar inom ett större sammanhang i ett ekonomiskt system. Den politiska ekonomin har beskrivits som en vetenskap som undersöker fördelningen av inkomster, rikedom och resurser, och dess förhållande till politisk makt, institutioner och lagar.

Utvecklingen av den politiska ekonomin började i början av den industriella revolutionen. Detta var en tid då det fanns en snabb tillväxt i tillverkningsproduktionen och mer pengar spenderades på produktion. Produktionstillväxten innebar dock att fler arbetade i fabriker. I det här läget växte idén om en marknadsekonomi fram. Marknaden sågs vara den plats där människor träffades för att utbyta varor, tjänster och pengar. Marknadsekonomierna bygger på marknadernas förmåga att skapa incitament och minska transaktionskostnaderna för producenter och konsumenter. Detta leder till en hög ekonomisk tillväxt och en hög grad av tillfredsställelse för dem som lever i en marknadsekonomi.

Industriella revolutionen och globaliseringen

Sedan den industriella revolutionen har den politiska ekonomin förändrats dramatiskt. Det har också utvecklats annorlunda. Den klassiska politiska ekonomi som uppstod under början av artonhundratalet var främst inriktad på teorin om komparativ fördel. Denna teori förutsätter att människor som hade olika typer av ekonomiska färdigheter, kunskaper och resurser hade större potential för ekonomisk framgång än människor som inte gjorde det. Komparativ fördel teori antog då att ekonomisk verksamhet av olika slag bör matchas med individer, samhällen och nationer som hade särskilda egenskaper och färdigheter som var fördelaktiga när det gäller produktivitet och lönsamhet. Det var så den politiska ekonomin började utvecklas. eftersom man trodde att ekonomin formades av samspelet mellan människor, individer och samhällen som hade vissa specifika egenskaper och färdigheter.

Den politiska ekonomin har utvecklats mycket sedan början av artonhundratalet. Idén om komparativa fördelar och begreppet komparativa nackdelar har blivit föråldrad, eftersom tekniska förändringar har gjort det omöjligt för individer, samhällen och nationer att fortsätta att konkurrera med varandra när det gäller ekonomisk verksamhet. Med globaliseringen fokuserar den politiska ekonomin nu på det ömsesidiga beroendet mellan länder och den internationella arbetsfördelningen. Utöver detta har politiska ekonomer kunnat studera och mäta och förutsäga ekonomiska processer som handel, teknik och innovation och effekterna av den globala miljön.

Den politiska ekonomin påverkades också av den franske politiske filosofen Adam Smiths teorier (1723-1790). Dessa inkluderade teorier om komparativ fördel och teorin om politisk ekonomi. Under 1800-talet fördes en hel del debatt och kontroverser om frihandelns värde. Vissa trodde att en nations ekonomi bara kunde blomstra när den kunde handla fritt med andra. Vissa ansåg att utvecklingen av industrialiseringen bör uppmuntras medan andra hävdade att den borde begränsas. Politisk ekonomi vidareutvecklades av Ludwig von Mises och Friedrich Hayek (1873-1973) som utvecklade ett begrepp om socialism och socialdemokrati. Ett koncept för socialistisk planering utvecklades, och en rad ekonomiska politiska åtgärder utvecklades för att stödja målen för dessa system. Däremot kallades Milton Friedmans (1911-1994) individualistiska nationalekonomi. Båda dessa begrepp används i dagens politiska ekonomiska analyser.